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5 cosas aterradoras que hay que saber sobre los sueños y las pesadillas

Creo que los sueños son infinitamente fascinantes. Son uno de los grandes misterios del sueño, incluso para los expertos y científicos del sueño.

¿Por qué los sueños y las pesadillas son tan interesantes para nosotros? En su extrañeza e intensidad emocional, tienen el poder de capturar nuestra imaginación. Y sin embargo, no sabemos mucho sobre el propósito de los sueños. Los científicos continúan trabajando para entender el propósito biológico subyacente detrás de los sueños. (Hay algunos científicos que piensan que es posible que soñar no tenga ningún propósito, pero la mayoría de los científicos que estudian el sueño y los sueños piensan que los sueños tienen una función.

Todos soñamos, los recordemos o no a la mañana siguiente. Y todos hemos tenido la experiencia de una pesadilla que nos deja aturdidos y sacudidos (y aliviados de estar despiertos) a la mañana siguiente. Las pesadillas son tan misteriosas como cualquier otro tipo de sueño. Pero cada vez aprendemos más sobre lo que podría causarlas, lo que podrían señalar y lo que podrían significar.

Tus sueños pueden ser un ensayo para los sustos de la vida real

Una teoría del sueño que podría explicar algunos de los aspectos aterradores y extraños de nuestros sueños, se conoce como la “teoría de simulación de amenazas” del sueño. Esta teoría sugiere que nuestros cerebros han evolucionado para usar los sueños como una forma de ensayar, o simular, circunstancias que podrían suponer un peligro para nosotros al despertarnos. En la teoría de simulación de amenazas, nuestros sueños no son sólo una oportunidad para practicar la toma de medidas para protegernos en situaciones peligrosas. Nuestros sueños también son una oportunidad para explorar el terreno emocional y psicológico asociado con la amenaza y el miedo.

Los estudios científicos han arrojado resultados mixtos sobre esta teoría de los sueños. Hay un cuerpo de investigación que apoya esta teoría, con hallazgos que muestran que las amenazas son un elemento común de los sueños, y que a menudo tomamos acciones evasivas o defensivas cuando enfrentamos amenazas en nuestros sueños. Un estudio de 2006 recogió más de 200 informes de sueños, y encontró que cerca de dos tercios de los sueños contenían al menos una amenaza. Este estudio también encontró que los soñadores tendían a tomar acciones sensatas y razonables para evadir las amenazas de los sueños, sugiriendo que estos sueños podrían ser una forma de ensayo mental. Pero en este mismo estudio, los investigadores encontraron que sólo un pequeño número de sueños -menos del 15 por ciento- contenían situaciones realistas que la gente podría encontrar amenazantes en sus vidas despiertas.

Un aspecto de la teoría de simulación de amenazas es la hipótesis de que las personas que viven en condiciones o circunstancias en las que su seguridad física y emocional está amenazada utilizarán los sueños con mayor frecuencia para practicar la respuesta a las amenazas. Algunas investigaciones han apoyado esta hipótesis, incluido un estudio de 2005 que comparó los sueños de niños kurdos traumatizados con los de niños finlandeses no traumatizados. Los científicos descubrieron que los niños que habían experimentado un trauma informaron de que soñaban con más frecuencia que los niños que no habían experimentado un trauma. Los niños traumatizados también informaron de que tenían un mayor número de eventos amenazadores en sus sueños, así como eventos más graves, en comparación con los niños no traumatizados.

Otras investigaciones han socavado esta teoría, entre ellas un estudio de 2008 en el que se determinó que las personas que vivían en una zona de alta criminalidad tenían en realidad menos sueños amenazadores que las personas que vivían en una zona de baja criminalidad.

Tanto si usamos los sueños específicamente para ensayar nuestra respuesta a las amenazas como si no, hay pruebas que demuestran que los sueños son el vehículo para que nuestros cerebros resuelvan los problemas relacionados con la vida despierta. En 2010, un grupo de científicos puso a prueba una teoría de resolución de problemas en los sueños enseñando a un grupo de 99 voluntarios un rompecabezas de laberinto, y luego probándolos en el laberinto varias horas más tarde, después de que algunos de los voluntarios hubieran tomado una siesta. Los científicos descubrieron que los que dormían la siesta en el laberinto se desempeñaban mejor en el rompecabezas del laberinto que los que no soñaban o que los voluntarios no dormían la siesta.

Los sueños de dientes que se caen podrían estar relacionados con problemas dentales

¿Alguna vez has soñado que se te caían los dientes? Para muchas personas, los sueños con dientes son uno de los temas de sueños más extraños y desconcertantes. Los sueños dentales han sido un misterio y una fascinación a lo largo de la historia de la humanidad. Los antiguos griegos trataron de adivinar el significado de los sueños de dientes caídos, especulando que tenían que ver con deudas impagadas. Otras culturas han asociado los sueños de dientes caídos con predicciones de muerte.

Avanzando rápidamente a la vida moderna, los científicos continúan preguntándose sobre el significado del contenido de los sueños, incluyendo los sueños relacionados con los dientes. Los sueños relacionados con los dientes son muy comunes: un estudio reciente encontró que más del 39 por ciento de los participantes habían experimentado un sueño relacionado con los dientes al menos una vez en sus vidas. En un nuevo estudio publicado en 2018, los científicos israelíes investigaron un par de teorías sobre los sueños con los dientes. Analizando el sueño y los sueños de más de 200 estudiantes universitarios, los investigadores investigaron:

  • Si los sueños con los dientes son un signo de angustia psicológica
  • Si los sueños dentales son una respuesta a los síntomas físicos de irritación dental

No encontraron ninguna relación entre los sueños dentales y la angustia psicológica en sus sujetos. Sin embargo, encontraron que otros sujetos de sueños comunes y perturbadores, incluyendo caídas y asfixia, estaban relacionados con el dolor psicológico. Otras investigaciones han encontrado una conexión entre los sueños de pérdida de dientes y la angustia mental, ya que las personas que sueñan con perder dientes tienen más probabilidades de estar ansiosas, deprimidas, sintiéndose más indefensas y con menos control.

Pero en el tema del dolor dental… Los científicos encontraron un vínculo con los sueños dentales. Específicamente, la tensión en la boca relacionada con el rechinamiento de dientes se asoció con los sueños relacionados con los dientes. Si los dientes se están cayendo en tus sueños, ¡podría ser el momento de ir al dentista!

La parálisis del sueño está conectada a los “sueños despiertos”

La frase en sí misma, parálisis del sueño, suena bastante aterradora. La experiencia de la parálisis del sueño es a menudo aterradora, especialmente la primera vez que una persona la experimenta. ¿Qué es la parálisis del sueño? Es lo que se conoce como parasomnia, o un fenómeno de sueño desagradable e inoportuno. Decir que la parálisis del sueño es desagradable es algo que se queda corto. Se trata de una parasomnia muy perturbadora y aterradora que suele producirse cuando una persona se está durmiendo o despertando del sueño y se encuentra con que no puede moverse ni hablar.

La parálisis del sueño no es peligrosa. Pero puede ser muy aterradora. A menudo (aunque no siempre) la parálisis del sueño está acompañada de pesadillas al despertar. Hay alucinaciones aterradoras que ocurren cuando estamos en un estado de conciencia despierta. Las investigaciones muestran que las pesadillas despiertas que ocurren con la parálisis del sueño a menudo tienen temas similares. En los episodios de parálisis del sueño, la gente a menudo lo hace:

  • Sentir la presencia de un ser o espíritu maligno
  • Ver o sentir un intruso peligroso que se cierne sobre ellos, o que se acerca a ellos
  • Sentirse físicamente amenazado
  • Sentirse como si estuvieran siendo ahogados o asfixiados

La parálisis del sueño no es rara. Las estimaciones varían, pero investigaciones recientes sugieren que más del 7 por ciento de la población general experimenta parálisis del sueño en algún momento de su vida. Las personas con problemas de salud mental corren un mayor riesgo de sufrir una parálisis del sueño. Las investigaciones muestran que más del 30 por ciento de los pacientes psiquiátricos experimentan parálisis del sueño durante su vida, junto con casi el 35 por ciento de las personas con trastorno de pánico.

Los episodios aislados u ocasionales de parálisis del sueño son relativamente comunes. Si experimenta parálisis del sueño de forma regular, o si la parálisis del sueño le crea una ansiedad significativa (incluida la ansiedad por quedarse dormido), hable con su médico sobre sus experiencias.

Soñar con ser asfixiado puede relacionarse con problemas respiratorios

Los sueños de ser asfixiado o ahogado son otro tema común y realmente aterrador de las pesadillas. También son otro tema de los sueños que los científicos han examinado en busca de una conexión con nuestra salud física, así como con nuestro estado mental psicológico.

Las sensaciones de ahogo o asfixia suelen formar parte de los sueños de vigilia que tienen las personas que sufren parálisis del sueño. Las investigaciones también han encontrado vínculos entre la angustia psicológica y las pesadillas que implican asfixia o asfixia.

Las investigaciones científicas acerca de si los sueños de asfixia o asfixia están relacionados con la respiración real de una persona son bastante interesantes, y tampoco son concluyentes. Algunos estudios han descubierto que los sueños de asfixia y asfixia ocurren más a menudo entre las personas que experimentan pausas en la respiración durante el sueño. Estas pausas en la respiración, conocidas como apneas, son un síntoma distintivo de la apnea obstructiva del sueño. Pero otros estudios han descubierto que las personas con AOS no sueñan con ser asfixiadas o asfixiadas más a menudo que las personas sin AOS.

La calidad de nuestra respiración mientras estamos despiertos también puede afectar la frecuencia de los sueños ahogados. El mismo estudio que encontró que las personas con AOS no son más propensas a soñar con ser asfixiadas, también encontró que las personas que experimentan problemas respiratorios mientras están despiertas sueñan más a menudo con ser asfixiadas o asfixiadas, en comparación con las personas sin dificultad respiratoria al despertar.

Hay muchas cosas sobre los sueños que merecen más atención científica y esta relación con la interrupción de la respiración es un área particular que me gustaría que se investigara más a fondo. La respiración alterada del sueño, incluyendo la apnea del sueño, es un enorme problema de salud que con demasiada frecuencia no se diagnostica. ¿Podrían nuestros sueños ser una señal de una condición respiratoria no detectada? Me gustaría saberlo.

Muchos médicos no saben mucho sobre pesadillas y sueños

Este reciente hallazgo me asusta un poco. Un estudio realizado en 2018 por un equipo de científicos de la Universidad de Kansas y la Universidad de Tulsa encontró que los médicos en los EE.UU. están poco informados sobre las pesadillas, y carecen de experiencia en el tratamiento de las pesadillas y otros problemas de sueño en sus pacientes. El setenta por ciento de los médicos que participaron en el estudio informaron que no tenían experiencia en el tratamiento de las pesadillas, mientras que el 78 por ciento tenía información inexacta sobre las pesadillas.

El mismo estudio encontró a los médicos poco informados sobre los trastornos del sueño. Más de tres cuartas partes de los médicos pensaban que los trastornos del sueño eran un “problema secundario”, un síntoma de otra condición, en lugar de una condición por derecho propio. Los trastornos del sueño, como el insomnio, pueden surgir como resultado de otras afecciones. Pero millones de estadounidenses sufren de insomnio primario y otros trastornos del sueño que no son sólo un síntoma de otro problema.

Este estudio destaca la importancia de trabajar con un especialista del sueño capacitado y experimentado en sus problemas de sueño, ya sean pesadillas o cualquier otra cosa relacionada con el sueño. Si le preocupa su sueño (incluidos los sueños perturbadores), busque la ayuda de un clínico del sueño certificado, especialmente si ha llamado la atención de su médico de atención primaria sobre sus problemas de sueño y no recibe los consejos y la ayuda que necesita para dormir mejor. Puede encontrar un centro del sueño certificado por la Academia Americana de Medicina del Sueño cerca de usted, aquí.