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La mitad de los niños no duermen lo suficiente

De forma alarmante, las investigaciones indican que los niños también se enfrentan a una crisis de sueño. Y este es un problema que es aún más preocupante que el que enfrentan los estadounidenses mayores, considerando lo importante que es el sueño para el desarrollo de la infancia.

Un estudio en particular de finales de 2019 se me ha quedado grabado en los últimos meses. Investigadores de la Academia Americana de Pediatría encontraron que casi el 50% de los niños de 6 a 17 años no dormían lo suficiente, es decir, 9 horas cada noche. (La Universidad de Harvard ha fijado 9-12 horas para los niños en edad de escuela primaria, y 8-10 horas para los adolescentes como la cantidad de sueño recomendada cada noche).

Este es un problema importante, considerando que el porcentaje de niños que no duermen lo suficiente es mucho más alto que el 34,8% de los adultos estadounidenses que duermen menos de 7 horas cada noche. Y eso ya es demasiado alto.

El estudio de la A.A.P. examinó a más de 49.000 niños en edad escolar y se ajustó a varios factores, entre ellos el nivel de pobreza y el tiempo dedicado a los dispositivos; también se ajustó a las condiciones de salud mental y a experiencias adversas como el abuso y el abandono. Incluso considerando este puñado de factores, los resultados indicaron que la falta de sueño era una barrera obvia que afectaba negativamente el rendimiento de la infancia.

Por ejemplo, cuando se comparó con los niños que dormían 9 horas o menos la mayoría de las noches, los niños que dormían lo suficiente mostraron un 44% más de probabilidades de querer aprender cosas nuevas. Los niños que durmieron 9 horas o más también tuvieron un 33% más de probabilidades de terminar su tarea requerida, y un 28% más de probabilidades de preocuparse por la escuela. En resumen, el estudio fue claro: un sueño de calidad apoya un mejor trabajo escolar.

Por qué el sueño es importante para los niños

El sueño es vital para todos, sin importar su edad. Pero el sueño juega un papel especialmente crítico para los niños. Eso se debe a que el sueño impacta en varios aspectos del proceso de maduración.

En primer lugar, el sueño es un regulador de peso natural para los niños. Un estudio de la Universidad Estatal de Pennsylvania encontró un “fuerte vínculo” entre la obesidad infantil y la falta de sueño. Eso se debe a que el sueño insuficiente puede afectar negativamente a la leptina, una hormona creada por nuestras células grasas que nos dice cuándo dejar de comer. Al hacer del sueño una prioridad desde el principio, los padres dan a sus hijos una mejor oportunidad de evitar la obesidad infantil.

El sueño es también una importante salvaguardia contra las lesiones. Las investigaciones demuestran que dormir lo suficiente conduce a una reducción significativa de las lesiones en la adolescencia. Un estudio encontró que los atletas adolescentes tienen un 68% más de posibilidades de evitar lesiones si duermen lo suficiente, en comparación con los adolescentes que duermen menos de 8 horas cada noche. Ya sea que sus hijos participen en la gimnasia, la animación o la práctica de deportes, asegúrese de tener esto en cuenta.

Todos le hemos dicho a nuestros hijos que si quieren crecer, dormir es esencial. Pero eso no es sólo un cuento de viejas, es 100% cierto. La razón: la hormona del crecimiento se secreta principalmente durante el sueño R.E.M., el período de la noche que mejor se asocia con el sueño. Un sueño insuficiente, por otro lado, puede sofocar el crecimiento.

Junto con lo que mencionamos antes, sobre el papel del sueño para ayudar a los niños a rendir mejor y mostrar más interés en la escuela, el sueño debería ser una preocupación primordial para los padres.

Los padres están desesperados por un consejo para dormir

Esta es la cuestión: los padres, en su mayoría, ya tienen una comprensión básica de lo importante que es el sueño para sus hijos. Pero el problema es que a menudo están demasiado ocupados – y privados de sueño – para abordar plenamente los problemas de sueño que enfrentan sus hijos.

Ahí es donde entran los asesores de sueño infantil. Un artículo de Vox recientemente me llamó la atención sobre esta tendencia creciente de los padres que buscan ayudar a sus hijos a dormir mejor. Los asesores vienen, analizan los obstáculos que los niños encuentran con sus hábitos de sueño, y desarrollan una estructura a la que los padres pueden adherirse para ayudar a sus hijos a dormir mejor. Lo que realmente me llamó la atención es lo caro que puede ser este enfoque para los padres.

Como se señala en el artículo, “la mayor barrera práctica para acceder a los servicios de los consultores del sueño es el costo”. El precio de un consultor del sueño “puede variar desde menos de 100 a miles de dólares”. Y en la mayoría de los casos, ya que se clasifica como “terapia alternativa”, estas consultorías no están cubiertas por el seguro médico.

Ciertamente simpatizo con estos padres; simplemente buscan ayudar a sus hijos. Pero también me preocupa que la gente gaste mucho dinero en soluciones que puedan encontrar en otros lugares. Antes de gastar cientos o incluso miles de dólares en asesores de sueño infantil, asegúrese de probar los siguientes consejos.

Consejos para ayudar a sus hijos a dormir mejor

  • Limitar el tiempo de pantalla: Los dispositivos electrónicos pueden obstaculizar la calidad del sueño. Esto se debe a que la luz azul, que irradia de nuestros teléfonos y otros dispositivos, dificulta la producción de melatonina y hace más difícil conciliar el sueño. Para contrarrestar los efectos negativos que la luz azul puede tener en el sueño, haga que sus hijos eviten sus pantallas una hora antes de dormir.
  • Cíñete a tu rutina: La consistencia es la clave. Esboza una rutina para la hora de dormir en la que tus hijos puedan apoyarse de forma rutinaria: “A las 8:30 p.m. nos ponemos el pijama, nos lavamos los dientes y elegimos un libro para leer”. Esto ayudará a sus hijos a desarrollar hábitos regulares de sueño y promoverá un mejor sueño. Los rituales de la hora de dormir son igual de importantes para los niños y los adultos que quieren tener éxito en el sueño. He escrito mucho sobre los rituales para dormir y las horas de apagado, creo que encontrarán esta información muy útil.
  • Mantén la calma: Un ambiente de sueño confortable para los niños es tan importante como para los adultos. Y eso va más allá de quedarse dormido en una habitación oscura y tranquila. Recuerde, usted quiere mantenerlo fresco. La temperatura de su habitación no debe ser más cálida que unos 67 grados. Esto ayuda a que los niños y los adultos se duerman más rápido y permanezcan dormidos más tiempo. Me encanta el Chilipad por mantener su cama agradable y fresca.
  • Limitar el estrés: A los niños les cuesta dormirse cuando están estresados; el estrés lleva a un pico en el cortisol, una hormona que es una parte importante del ciclo sueño-vigilia. Para limitar el estrés, asegúrese de que haya suficiente tiempo entre el momento en que sus hijos terminan la tarea o los deportes y se duermen.

Siga estos consejos y sus hijos tendrán un gran comienzo para evitar los problemas de sueño.